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Cómic semanal: Los fantasmas de la inflación y las cadenas de suministros

Economía26.10.2021 17:24
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Por Geoffrey Smith

Investing.com - ¿Quiere asustar a la gente en la fiesta de Halloween de este año? Disfrácese de la cosa más aterradora de todas: una cadena de suministro global.

Pero primero, una alerta de spoiler: va a tener que hacer este disfraz usted mismo. La fábrica vietnamita que lo hace acaba de reabrirse tras meses de cierre, e incluso si pudiera conseguirlo en Ciudad Ho Chi Minh, el barco que lo llevara tendría que hacer cola detrás de otros 70 que están actualmente atracados en el puerto de Long Beach, a la espera de descargar una carga de más de 26,000 millones de dólares.

La congestión en los puertos estadounidenses es un buen recordatorio de que lo que a menudo se denomina crisis de la cadena de suministro es, al menos en parte, un problema de demanda: Las importaciones estadounidenses alcanzaron un récord de 287,000 millones de dólares en septiembre, un 8% por encima de su pico de la era Trump en 2018. Tanto los minoristas como los fabricantes sabían desde hace meses que la próxima temporada navideña sería un gran desafío, y se han apresurado a hacer sus pedidos antes de tiempo en consecuencia.

Todo esto ha sucedido en un momento de persistentes restricciones en el lugar de trabajo relacionadas con el Covid-19 y cierres esporádicos en China. No es de extrañar que el sistema esté crujiendo.

Las cadenas de suministro han arrojado noticias realmente aterradoras en la temporada de resultados en curso y antes de ella. Empresas desde Toyota (T:7203) hasta Kimberly-Clark (NYSE:KMB) y Whirlpool (NYSE:WHR) han alargado sus pronósticos sobre cuánto tiempo se verá afectado su sector por la escasez de mano de obra de componentes.

Lo que parecía una breve, aunque dramática, rareza del panorama de la pospandemia se ha transformado en algo más general y amenazante.

Cuando los banqueros centrales y los ministros de Economía del mundo se reunieron a principios de este mes en la reunión anual del Fondo Monetario Internacional, se hizo patente que lo que se esperaba que fuera un repunte de los precios está empezando a parecer una meseta, al menos en algunos países y para algunos productos.

"Lo que todo esto significa, en todos nuestros países, es que la inflación - las medidas de inflación - probablemente van a tardar un poco más en volver a bajar", resumió el Gobernador del Banco de Canadá, Tiff Macklem.

A finales de septiembre, un informe afirmaba que Apple (NASDAQ:AAPL) estaba planeando recortar los envíos de su nueva serie de iPhone 13 debido a la incapacidad de conseguir piezas clave. Eso sirvió de llamada de atención a todos aquellos que habían desestimado la escasez de microchips en general como algo que solo perjudicaba a los clientes de menor nivel tecnológico.

La semana pasada, Snap (NYSE:SNAP), la empresa matriz de la compañía de redes sociales Snapchat, advirtió que los anunciantes habían recortado sus presupuestos, lo que ilustra que incluso las compañías de medios sociales y otras empresas de software de lujo viven, en última instancia, en la misma cadena alimentaria que los fabricantes y los minoristas.

Incluso los fabricantes de microchips están culpando a la escasez mundial de estos componentes por la debilidad de las ventas. Intel (NASDAQ:INTC) la semana pasada que no alcanzó sus objetivos de ventas porque los fabricantes de dispositivos que compran sus chips habían pedido menos, porque les faltaban los semiconductores de otras empresas necesarios para fabricar su producto final, un concepto que Intel resumió de forma memorable como "limitaciones del ecosistema de las computadoras portátiles".

Los semiconductores, cada vez más integrados en casi todos los aspectos de la fabricación y los servicios, siguen estando en el centro del problema. Y aunque no hay unanimidad sobre cuánto durará la escasez, la tendencia ha sido inequívocamente hacia horizontes de tiempo más largos. Las políticas de estímulo a toda máquina han garantizado que la demanda de bienes se ha mantenido mejor de lo que muchos esperaban, incluso cuando se han relajado las restricciones de cierre y los consumidores han recuperado la libertad de gastar en servicios.

Lo que vuelve a poner el foco en el lado de la oferta de la ecuación. Se necesita tiempo para construir una fábrica de microchips. Y los fabricantes -especialmente los que son vulnerables a la subcotización por parte de China- se preocupan por invertir miles de millones por adelantado en la construcción de fábricas que pueden no ser utilizadas en su totalidad.

Sin embargo, la geopolítica -encarnada en una política comercial estadounidense cada vez más enérgica con respecto a China- ha dado a la industria cierta tranquilidad en ese frente. La empresa holandesa ASML (AS:ASML), la única del mundo que fabrica las máquinas litográficas de 150 millones de dólares capaces de imprimir los chips más pequeños y potentes, está reteniendo dichas máquinas en China por la presión diplomática de Estados Unidos.

Los frutos de ello empiezan a verse ahora desde Arizona y Texas hasta Japón. Solo Intel planea construir dos nuevas plantas de fabricación, por 20,000 millones de dólares. Samsung (KS:005930) está a punto de acordar la construcción de una nueva planta en Texas. Se espera que Taiwan Semiconductor Manufacturing, el mayor fabricante de chips por contrato del mundo, firme para construir una nueva gran planta en Japón.

Todos estos proyectos llevan su tiempo. Samsung solo espera que cualquier nueva planta esté operativa en 2024. El director general de Intel, Pat Gelsinger, ha dicho que espera que la escasez se prolongue hasta 2023. Pero, en última instancia, esta expansión sincronizada de la capacidad solo puede significar una cosa: la industria del microchip, que siempre ha sido intensamente cíclica, seguirá siéndolo, a pesar de su crecimiento secular.

Tarde o temprano, la oferta no solamente satisfará la demanda, sino que la superará (muy probablemente cuando los bancos centrales occidentales empiecen a subir las tasas de interés para controlar la inflación). Puede que el pico no haya llegado todavía, pero será visible muy pronto.

 

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